Two Solitudes: Wilder Penfield, Ewen Cameron, and the Search for a Better Lobotomy

AHP readers will be interested in a forthcoming article in the Canadian Bulletin of Medical History/Bulletin canadien d’histoire de la médecine: “Two Solitudes: Wilder Penfield, Ewen Cameron, and the Search for a Better Lobotomy,” by Yvan Prkachin. English and French language abstracts:

In the 1940s, Wilder Penfield carried out a series of experimental psychosurgeries with the psychiatrist D. Ewen Cameron. This article explores Penfield’s brief foray into psychosurgery and uses this episode to re-examine the emergence of his surgical enterprise. Penfield’s greatest achievement – the surgical treatment of epilepsy – grew from the same roots as psychosurgery, and the histories of these treatments overlap in surprising ways. Within the contexts of Rockefeller-funded neuropsychiatry and Adolf Meyer’s psychobiology, Penfield’s frontal lobe operations (including a key operation on his sister) played a crucial role in the development of lobotomy in the 1930s. The combination of ambiguous data and the desire to collaborate with a psychiatrist encouraged Penfield to try to develop a superior operation. However, unlike his collaboration with psychiatrists, Penfield’s productive working relationship with psychologists encouraged him to abandon the experimental “gyrectomy” procedure. The story of Penfield’s attempt to find a better lobotomy can help us to examine different forms of interdisciplinarity within biomedicine.

Dans les années 1940, Wilder Penfield effectua une série de psychochirurgies expérimentales en collaboration avec le psychiatre Ewen Cameron. Cet article explore la brève incursion de Penfield dans la psychochirurgie et utilise cet épisode pour réexaminer l’émergence de son initiative chirurgicale. La plus grande réussite de Penfield – le traitement chirurgical de l’épilepsie – a en fait les mêmes racines que la psychochirurgie et les histoires de ces deux traitements se recoupent de manière surprenante. À l’ère de la neuropsychiatrie financée par la fondation Rockefeller et de la psychobiologie d’Adolf Meyer, les opérations du lobe frontal effectuées par Penfield (dont l’une est réalisée sur sa sœur) jouèrent un rôle crucial dans le développement de la lobotomie au cours des années 1930. La combinaison de données ambiguës et le désir de collaborer avec un psychiatre encouragèrent Penfield à tenter de développer une opération plus efficace. Cependant, contrairement à sa collaboration avec les psychiatres, les rapports fructueux de Penfield avec les psychologues l’amenèrent à abandonner la procédure expérimentale de la « gyrectomie ». Les efforts déployés par Penfield pour raffiner la lobotomie nous invitent ainsi à examiner les pratiques interdisciplinaires en biomédecine.

About Jacy Young

Jacy Young is a professor at Quest University Canada. A critical feminist psychologist and historian of psychology, she is committed to critical pedagogy and public engagement with feminist psychology and the history of the discipline.